Magnifique Image

Un nouveau regard sur une galaxie spirale classique

L’ESO publie une magnifique image de la galaxie voisine Messier 83 prise par l’instrument HAWK-I installé sur le très grand télescope (VLT) de l’ESO à l’Observatoire Paranal au Chili. L’image montre la galaxie dans la lumière infrarouge et démontre l’impressionnante capacité de cette caméra à réaliser une des images les plus nettes et les plus détaillées jamais prise de Messier 83 depuis le sol.
La galaxie spirale classique Messier 83 prise dans l’Infrarouge avec HAWK-I

La galaxie spirale classique Messier 83 prise dans l’Infrarouge avec HAWK-I

La galaxie Messier 83 est située à environ 15 millions d’années-lumière dans la constellation de l’Hydre. Elle s’étend sur 40 000 années-lumière, soit seulement 40 % de la taille de la Voie Lactée, mais elle lui ressemble, à la fois par sa forme spirale et par la présence d’une barre d’étoiles qui la traverse en plein centre. Messier 83 est très connue des astronomes pour ses nombreuses supernovae, d’énormes explosions marquant la fin de vie de certaines étoiles. Au cours du siècle dernier, six supernovae ont été observées dans Messier 83 – un nombre record égalé par une seule autre galaxie. Même sans supernovae, Messier 83 est une des galaxies proches les plus lumineuses, visible avec de simples jumelles.

Messier 83 a été observée dans l’infrarouge avec HAWK-I, une caméra puissante installée sur le VLT de l’ESO. Quand elle est vue en lumière infrarouge, la plupart de la poussière obscurcissante qui cache une grande partie de Messier 83 devient transparente. Le gaz brillant autour des jeunes étoiles chaudes dans les bras spiraux est également moins visible sur les images en infrarouge. Ainsi, une part bien plus considérable de la structure de la galaxie et les vastes hordes d’étoiles qui la constituent, peuvent être observées. Cette vue très claire est importante pour les astronomes recherchant des amas de jeunes étoiles, spécialement ceux cachés dans les régions poussiéreuses de la galaxie. L’étude de tels amas d’étoiles était l’un des buts principaux de ces observations. Comparée avec de précédentes images, la vue perçante de HAWK-I révèle bien plus d’étoiles dans la galaxie.

La combinaison du très grand miroir du VLT, du grand champ et de la grande sensibilité de la caméra et des conditions d’observation exceptionnelles à l’Observatoire Paranal de l’ESO, fait de HAWK-I une des caméras infrarouge les plus puissantes au monde. Les astronomes attendent impatiemment leur tour pour avoir l’opportunité d’utiliser cette caméra mise en service en 2007 et pour obtenir quelques images infrarouge du ciel nocturne parmi les meilleures jamais réalisées depuis un observatoire au sol.

source: ESO
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