ESA y la NASA celebran

Drenaje, flujo y erosión en el sitio de aterrizaje de la Huygens

Este compuesto de imágenes de Huygens DISR muestra los patrones de drenaje, el flujo y la erosión en el sitio de la región de aterrizaje de Huygens.

El panel superior muestra dos tipos de redes de drenaje en la región brillante de unos 5-10 kilómetros al norte del sitio de aterrizaje. La parte inferior del panel a la izquierda es una vista en alta resolución de los canales de erosión en todo el sitio de aterrizaje. El panel inferior derecho es un medio de resolución de vista de las cordilleras brillantes de pie encima de las llanuras oscuras talladas por las corrientes de superficie.

Este compuesto de imágenes de Huygens DISR muestra los patrones de drenaje, el flujo y la erosión en el sitio de la región de aterrizaje de Huygens. El panel superior muestra dos tipos de redes de drenaje en la región brillante de unos 5-10 kilómetros al norte del sitio de aterrizaje. La parte inferior del panel a la izquierda es una vista en alta resolución de los canales de erosión en todo el sitio de aterrizaje. El panel inferior derecho es un medio de resolución de vista de las cordilleras brillantes de pie encima de las llanuras oscuras talladas por las corrientes de superficie.

Hace cinco años, Giménez estaba en Darmstadt (Alemania), siendo testigo del evento desde el Centro Europeo de Operaciones Espaciales (ESOC) de la ESA. Álvaro Giménez participará en el evento de esta tarde. De hecho, los científicos y los ingenieros ya comenzaron la celebración ayer con la inauguración del congreso ‘Cassini-Huygens Project: Huygens Legacy and Future Titan Exploration’, que se extenderá hasta el próximo viernes 15 de Enero. En este congreso se revisarán los logros científicos y tecnológicos más importantes de Huygens, se evaluará el conocimiento actual sobre Titán y se considerarán futuras misiones para continuar la exploración de esta luna de Saturno.

Los descubrimientos realizados durante estos cinco años han sido muy numerosos. “Es cierto que, como indicó Giménez, en ciertos aspectos Titán se parece a la Tierra”, explica Lebreton. “Ambos tienen atmósferas compuestas principalmente de Nitrógeno. La atmósfera singular de Titán contiene un 1.5% de metano y nada de Oxígeno. La presión en la superficie de Titán es 1.5 veces mayor que en la superficie de la Tierra. Hay capas de aerosoles y de nubes que vienen y van. Huygens descubrió que la superficie de Titán se parece mucho a la superficie de la Tierra, con símiles terrestres para gran parte de su orografía. Las superficies horadadas por cauces fluviales con redes de corrientes y ríos, los lagos (algunos secos), los cráteres de impacto, las posibles corrientes de lava o incluso las dunas de arena – son características familiares en la Tierra. Esto nos hace pensar que hay procesos similares modelando ambas superficies. De todas formas, la gran diferencia de Titán son sus bajísimas temperaturas. El hielo de agua juega el papel de las rocas en la Tierra, y el metano líquido el del agua.”

Huygens ‘murió’ en la superficie de Titán unos tres días después del aterrizaje, pero Cassini todavía sigue mandando datos sobre el sistema Saturniano: los anillos, los satélites de hielo, la magnetosfera y, por supuesto, sobre el propio planeta Saturno.

Cuando el plano de los anillos de Saturno se alineó con el Sol en Agosto de 2009, Cassini estaba en una posición única para observar los anillos que no se pueden detectar desde la Tierra. Todavía hay muchas preguntas pendientes: ¿Qué antigüedad tienen estos anillos? Puede que se estén regenerando continuamente, con lo que serían muy antiguos. Los científicos esperan observar cambios importantes en Saturno a medida que avancen sus estaciones. “También esperamos cambios estacionales en Titán”, comenta Dennis Matson, Científico Principal de la Misión a Titán y al Sistema Saturniano (TSSM) del Jet Propulsion Laboratory (Caltech). “¿Aumentará el número y el tamaño de los lagos en el Sur a medida que avanza el invierno? ¿Veremos cómo disminuye el volumen de los lagos y de los mares en el Norte cuando llegue el verano? ¿Llegarán a secarse?.”

“Estos increíbles descubrimientos han refinado nuestro conocimiento de todo el sistema. Estamos viendo muchos fenómenos y procesos por primera vez. Algunos son preciosos, otros nos asombran, y otros ponen a prueba nuestra capacidad para explicarlos”, concluyen Matson y Lebreton.

European Space Agency
» print article