ESA y la NASA celebran

5° aniversario del aterrizaje en Titán

¿Dónde estabas aquel día? Hoy esta pregunta hace referencia a un extraordinario aterrizaje que sucedió hace exactamente cinco años. No se trata del aterrizaje en nuestra Luna, sino en Titán. El 14 de Enero de 2005, la nave de la ESA Huygens hizo historia al aterrizar en la mayor luna del sistema Saturniano.
Esta imagen es la impresión artistica de la secuencia de aterrizaje seguido de la sonda Huygens de la ESA, que aterrizó en Titán. El evento fue la culminación de un 22 años de proceso de planificación, organización y cooperación entre la ESA y la NASA.

Esta imagen es la impresión artistica de la secuencia de aterrizaje seguido de la sonda Huygens de la ESA, que aterrizó en Titán. El evento fue la culminación de un 22 años de proceso de planificación, organización y cooperación entre la ESA y la NASA.

Cassini-Huygens

La misión internacional Cassini-Huygens a Saturno fue desarrollada conjuntamente por la NASA, la ESA y la Agencia Espacial Italiana (ASI). La nave Cassini-Huygens, formada por el satélite orbitador de Saturno (Cassini), desarrollado por la NASA, y por la sonda para estudiar la atmósfera de Titán (Huygens), desarrollada por la ESA, fue lanzada el 15 de Octubre de 2007. Cassini-Huygens alcanzó la órbita de Saturno tras un viaje interplanetario de seis años y medio y, el 25 de Diciembre de 2004, la sonda europea fue liberada en la trayectoria balística que la llevaría hasta la superficie de Titán. La entrada en la atmósfera de Titán tuvo lugar el 14 de Enero de 2005. Huygens descendió con un paracaídas atravesando su atmósfera, aterrizó sobre la superficie de Titán y continuó funcionado durante 3 horas, hasta que se agotaron sus baterias. Los seis instrumentos a bordo de la sonda funcionaron perfectamente. En la Tierra, los astrónomos estaban tan sorprendidos y emocionados como el público en general. Los humanos estábamos expandiendo nuestras fronteras, poniendo nuestros pies – aunque de una forma automática – en un nuevo mundo.

“Lo recuerdo con total claridad, fue un momento muy intenso”, comenta Álvaro Giménez Cañete, Coordinador de las Políticas Científicas de la ESA y Director del Centro Español de Astrobiología. “Ni siquiera sabíamos si Huygens sería capaz de sobrevivir al impacto. Tampoco sabíamos si aterrizaría sobre una superficie sólida o sobre un mar. Fue entonces, cuando recibimos las primeras imágenes, cuando me quedé impresionado por las aparentes similitudes con Marte o incluso con la Tierra: Titán tenía un suelo, rocas… Por supuesto pronto nos dimos cuenta de que es muy diferente a la Tierra, un fascinante mundo helado en el que el metano juega el papel del agua en la Tierra.”
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